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Le professeur Christian Cabrol en juin 2001 – AFP/ Pierre-Franck COLOMBIER

Christian Cabrol est mort à l’hôpital parisien de la Pitié-Salpêtrière, à l’âge de 91 ans. On lui doit la première greffe cardiaque réalisée en Europe.

Le pionnier de la greffe cardiaque n’est plus. Le professeur Christian Cabrol est décédé ce vendredi matin à Paris à l’âge de 91 ans, a annoncé à l’AFP Iradj Gandjbakhch, l’un de ses anciens collaborateurs. Christian Cabrol est mort des suites d’une longue maladie à l’hôpital parisien de la Pitié-Salpêtrière, là où il avait réalisé sa première greffe.

Le professeur Cabrol réalise la première greffe cardiaque en Europe le 27 avril 1968, quatre mois après celle, historique et réussie, du professeur sud-africain Christiaan Barnard au Cap. Le patient, âgé de 66 ans, ne survit que pendant 53 heures, mais pour le Pr Cabrol, le chemin est désormais tout tracé : en 1982, il réalise la première transplantation cardio-pulmonaire en France et il récidive en 1986 avec la première implantation d’un coeur artificiel temporaire Jarvik 7, conçu pour servir de remplacement en attendant une greffe.

Lorsqu’il tente sa première greffe du coeur, le Pr Cabrol se heurte à un milieu médical très réticent. « Certains pensaient qu’il fallait être un peu fou », relevait-il dans une interview, d’autant que les premières greffes n’amélioraient pas sensiblement la survie des malades. Mais l’arrivée, dix ans plus tard, de la cyclosporine, un puissant médicament anti-rejet, change radicalement la donne et permet des survies beaucoup plus longues.

Grand défenseur de la greffe

Rien pourtant ne prédisposait ce fils de paysan, né le 16 septembre 1925 à Chézy-sur-Marne (Aisne), à devenir un pionnier de la chirurgie cardiaque. Il apprécie le calme des bois et des champs mais son grand-père, médecin de campagne, le convainc de devenir chirurgien.

Il réussit le difficile concours d’internat des Hôpitaux de Paris et se trouve affecté dans le service de chirurgie du Pr Gaston Cordier, un patron visionnaire qui l’incite à s’intéresser à la chirurgie du poumon et par extension à celle du coeur.

En 1956, il part à Minneapolis aux Etats-Unis dans le service de chirurgie cardiaque de Walton Lillehei, le père de la chirurgie cardiaque où il côtoie le Pr Barnard.

En 1989, le Pr Cabrol devient le grand défenseur de la greffe à la tête de l’Association France transplant qui organise notamment les prélèvements d’organes, une mission aujourd’hui confiée à l’Agence de la biomédecine.

La même année, il fonde l’Association pour le développement et l’innovation en cardiologie (Adicare), qui contribue à la création de l’Institut de cardiologie de l’hôpital de la Pitié-Salpêtrière. Le chirurgien est en effet convaincu qu’il faut regrouper tous les professionnels de santé impliqués dans le diagnostic et le traitement des maladies cardiovasculaires en un même endroit.

Carrière politique

Parallèlement à ses activités médicales, il se lance en politique. Membre du RPR puis de l’UMP, il est élu conseiller de Paris pour la première fois en 1989 dans le XIIIe arrondissement. Il est réélu en 1995 dans le même arrondissement puis dans le XVIe en 2001.

Député européen de 1994 à 1999, il occupe les fonctions d’adjoint au maire de Paris, Jean Tiberi, entre 1995 et 2001.

Grand humaniste et travailleur acharné, mais aussi amateur de bonne chère (il était membre du Cercle des amoureux du foie gras) et de vins fins, il a présidé le Conseil national de l’alimentation, un organisme chargé d’émettre des avis sur les questions alimentaires de 1996 à 1999.

Il a écrit de nombreux livres liés à son expérience professionnelle et était commandeur dans l’Ordre de la Légion d’Honneur et officier de l’Ordre national du mérite.

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