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gilbert doctorow

Titre original: « Russia today at ground level: further observations »

Demain, mercredi 8 juin, je quitterai Pétersbourg, je quitterai la Russie. Mon retour à la maison suivra en sens inverse le même chemin que mon arrivée il y a un peu plus de cinq semaines, en prenant un bus pour Tallinn, en Estonie, puis deux jours plus tard, un avion pour Bruxelles. La compagnie de bus m’assure que les retards à la frontière dus au traitement des réfugiés ukrainiens se dirigeant vers l’UE sont désormais moins importants, ce qui nous réconforte.

J’utilise ce temps pour rassembler les nombreuses observations sur la vie quotidienne dans la deuxième plus grande ville de Russie qui n’ont pas pu être prises en compte jusqu’à présent dans mes essais axés sur la vie musicale, la vie à la campagne, les marchés alimentaires.

Nous avons passé le cap des cent jours de l' »opération militaire spéciale » en Ukraine et les effets ou l’absence d’effets des sanctions sont d’autant plus clairs avec le temps. Ce sera un leitmotiv des observations présentées ici.

J’ai l’audace de présenter des observations à la fois importantes et insignifiantes parce que, depuis le 24 février, il y a très peu d’observateurs occidentaux sur le terrain pour rendre compte de la vie quotidienne réelle, par opposition à celle imaginée, des Russes. Les principaux journalistes ont quitté le pays peu de temps après le début des hostilités. D’autres ne sont tout simplement jamais venus, car aucun visa d’affaires ou de tourisme n’a été délivré. Je demande donc au lecteur de me supporter si mes remarques sur une foule de sujets épuisent votre patience pour l’un d’entre eux. Je suis tout ce que vous avez pour le moment.

La nourriture

Dans mon essai sur mes visites aux magasins d’alimentation de Pétersbourg et de la province, j’ai offert un bref aperçu des chaînes de supermarchés de classe économique, de moyenne et de haute gamme, avec quelques mots supplémentaires sur les étals des vendeurs dans les marchés de la ville. Je souhaite maintenant attirer l’attention sur le top du top, un emporium alimentaire qui rivalise avec Harrod’s à Londres ou les meilleurs magasins de produits gastronomiques de Paris, la capitale mondiale de la gastronomie. Je parle de la succursale d’Azbuka Vkusa [l’Alphabet du goût, ou peut-être mieux rendu par A à Z du goût] située au niveau -1 du bâtiment Stockman sur Nevsky Prospekt. Ce n’est pas la seule succursale de cette chaîne dans la ville. Petersburg n’est pas non plus son port d’attache – c’est Moscou. Mais c’est certainement l’endroit le plus excitant et le plus représentatif de ce que la classe aisée de Russie peut acheter, sanctions ou pas.

L’Azbuka Vkusa s’est installé dans ses locaux de Nevsky Prospekt lorsqu’ils ont été libérés par le supermarché alimentaire Stockman’s own en 2014, peu après la première série de sanctions contre la Russie. Ce départ a sûrement été motivé par des problèmes d’approvisionnement pour ce qui n’était, après tout, qu’un des deux avant-postes en Russie du plus grand magasin de Finlande, l’autre emplacement étant Moscou. Le départ a été une sorte de choc, car Stockman’s avait créé le premier supermarché gastronomique de la ville au début des années 90 et était resté, jusqu’en 2014, le nec plus ultra. La découverte de délices dans le Stockman’s de Saint-Pétersbourg incitait les habitants à traverser périodiquement la frontière pour se rendre à Lappeenranta afin de s’approvisionner en produits alimentaires de qualité qui n’étaient pas disponibles chez eux.

Lorsque Stockman’s a fermé les portes de sa halle alimentaire en 2014, nous avons craint que le shopping alimentaire perde de son glamour. Nous nous sommes trompés. Azbuka Vkusa a de nombreux points de vente en Russie et, avec plus de poids, plus de capacité à gérer la logistique et les finances nécessaires pour approvisionner le magasin en produits alimentaires exquis provenant du monde entier, dont beaucoup ne sont tout simplement pas disponibles en Europe pour des raisons politiques (Iran) ou des restrictions au libre-échange pour protéger les intérêts nationaux de l’Espagne, de l’Italie ou de la Grèce et d’autres producteurs, par exemple.

Cette chaîne de magasins fait honte à l’ancien locataire. La variété et le luxe de l’offre actuelle en produits frais, fromages, viandes, poissons, conserves de toutes sortes sont stupéfiants. Le rayon des poissons frais propose de l’espadon du Sri Lanka, du saumon sauvage des îles Féroé (vraisemblablement pêché en Russie), un poisson blanc non identifié d’Égypte et de la dorade de Turquie. Dans un bac, un crabe royal vivant du Kamchatka de deux kilos attend un acheteur à 200 euros. Dans un autre bassin, des huîtres vivantes proviennent de Crimée (grosses) et d’Extrême-Orient (très grosses). Les moules d’élevage sont importées de Crimée.

Au rayon fruits et légumes, il y a quelques semaines, j’ai acheté pour 6 euros un paquet de 500 g d’asperges vertes qui, selon un vendeur, étaient cultivées dans la région de Moscou ! Lors d’une visite ultérieure, j’ai trouvé d’autres asperges, mais moins robustes ; elles avaient été acheminées par avion depuis le Pérou. Imaginez : il y a vingt ans, les Russes ne savaient pas à quoi ressemblait une asperge ; elle ne figurait que dans certaines encyclopédies du XIXe siècle.

L’approvisionnement en produits est mondial – kiwis du Chili, oranges d’Égypte. Des steaks de bœuf emballés sous vide remplissent un grand présentoir de réfrigérateur avec des étiquettes les décrivant comme Ribeye, New York style, filet mignon, strip-arrière vieilli à sec. Le bœuf marbré provient principalement de Voronezh, qui est devenu un centre national au cours des cinq dernières années. En outre, il y a une boucherie ouverte juste à côté des réfrigérateurs qui présente des morceaux de veau, de bœuf et de porc qui méritent tout le respect.

La section des gâteaux et des chocolats rivalise avec ce que l’on peut trouver de mieux dans les magasins spécialisés de Bruxelles. Les pains, les fromages sont tous passionnants. Inutile de dire qu’il y a une sélection prestigieuse de vins et de spiritueux. Un grand nombre de vins provenant des domaines les plus recherchés, français, italiens et autres, coûtent plusieurs centaines d’euros la bouteille. Mais la boutique propose également des vins de Crimée d’excellente qualité à partir de 7 euros la bouteille.

Dans ma première visite à pied des magasins d’alimentation de Saint-Pétersbourg, j’ai mentionné la chaîne haut de gamme Perekryostok. Permettez-moi d’ajouter quelques détails ici, notamment en ce qui concerne le comptoir de poisson frais, qui m’a surpris maintenant que j’y fais mes courses depuis plusieurs semaines. Leur offre de dorade et de bar frais en provenance de Turquie mérite une mention spéciale. Une telle fraîcheur et une telle qualité ne peuvent être égalées dans la chaîne de supermarchés belges haut de gamme Delhaize (« The Lion » dans sa filiale américaine). Je ne peux qu’imaginer que les poissons sont acheminés quotidiennement par avion depuis la Turquie pour garantir cette fraîcheur, qui surpasse ce que les Belges proposent en provenance des fermes piscicoles grecques. Malgré les coûts de transport élevés, les prix ici sont inférieurs d’un bon 30 % à ceux de la Belgique.

Je termine la discussion sur le poisson en disant quelques mots sur le saumon, qui était largement vendu avant l’entrée en vigueur du régime de sanctions et dont le prix était inférieur d’environ 35 % à celui pratiqué en Belgique. Avec les sanctions, le saumon d’élevage de Norvège a disparu. Le saumon d’élevage des îles Féroé a continué à être vendu jusqu’à l’entrée en vigueur des sanctions plus rigoureuses de février 2022. Ma remarque entre parenthèses sur le saumon d’Azbuka Vkusa laisse entendre qu’il s’agit probablement de poissons sauvages, pêchés par des bateaux russes en vertu d’un traité que les îles Féroé répugnent à annuler. Puis, venu de nulle part, le saumon d’élevage de Mourmansk est apparu sur le marché, mais à un prix que je qualifierais de 25 % supérieur à celui pratiqué dans les supermarchés en Belgique. Et maintenant, au marché de la ville, j’ai constaté qu’il y a une multitude de saumons d’élevage et sauvages de la Baltique en vente. Il est clair que le marché sera secoué avant qu’une nouvelle norme ne soit établie.

Tout au long de la chaîne alimentaire, qu’il s’agisse de la classe économique, de la classe moyenne ou de la classe supérieure, je constate que de nouveaux pays fournisseurs apparaissent. La laitue iceberg et le céleri font partie des nouvelles entrées en provenance d’Iran. Les cantaloups iraniens, même dans la chaîne économique de Verny, seraient de bons concurrents des précieux melons de Cavaillon de France et du Maroc qui apparaissent dans les magasins belges.

Cosmétiques

Pour cette entrée, je me fie à l’expérience de ma femme en matière de shopping. Si les supermarchés de Saint-Pétersbourg regorgent de produits alimentaires de base et de luxe, il n’en va pas de même pour les cosmétiques de grande consommation de marque étrangère. Les dames russes ont sûrement fait des réserves, car de nombreuses marques connues sont déjà en rupture de stock ou dans des gammes très limitées. Toutefois, certains produits d’élite échappent à la tendance. Ma femme a découvert qu’un magasin spécialisé dans les crèmes pour la peau coréennes et japonaises très coûteuses n’a aucun problème à maintenir ses stocks. Des intermédiaires sont déjà intervenus pour assurer l’approvisionnement par le biais de solutions de rechange, c’est-à-dire le « commerce parallèle ». Bien entendu, cela fait grimper les prix mais reste abordable pour la clientèle traditionnelle.

De même, lorsque ma femme est allée acheter des tissus italiens de luxe, y compris des soies, elle a constaté que les magasins recevaient des livraisons quotidiennes, vraisemblablement aussi par le biais d’intermédiaires et de logistiques détournées.

Enfin, je voudrais faire un commentaire sur les boutiques fermées au niveau de la rue et les locataires des centres commerciaux dont les journalistes occidentaux se sont fait l’écho : oui, les grandes marques occidentales ont fermé, pas toutes, mais un grand nombre. Leur perte se fait sentir dans les rues commerçantes et les centres commerciaux les plus prestigieux, où ils ont acheté des parts de marché pour leurs produits en dépensant sans compter pour la promotion, y compris dans des locaux de prestige. Cependant, en dehors de ces adresses limitées, on ne voit pas de vide dans les magasins au niveau de la rue à Pétersbourg. Je vois plus de façades de magasins vides dans les rues commerçantes de Bruxelles qu’ici.

La vie musicale :

« Ognenenny Angel » [Ange ardent] au Mariinsky

Cette reprise d’une ancienne production d’opéra datant des premiers jours de la direction du Mariinsky par Valery Gergiev et lancée conjointement avec Covent Garden a constitué un événement musical important, tout à fait approprié à la première semaine du festival des Nuits blanches. La distribution était excellente et Gergiev dirigeait, ce qui se passe de commentaires. Cependant, cet événement de première classe n’a pas bénéficié d’un public à la hauteur.

Nous étions assis au 3e rang de l’orchestre (les stalles en langage britannique), qui nous avaient été vendues par la billetterie en ligne du Mariinsky avec une réduction de 40 %. Cependant, en regardant les personnes assises autour de nous, j’ai compris que nous avions trop payé : elles avaient sûrement obtenu leurs billets gratuitement. Le Mariinsky a fait cela de temps en temps pour remplir les sièges et éviter un vide gênant juste devant les interprètes.

Ce public a écouté attentivement, a applaudi lorsque c’était nécessaire, mais était remarquable pour être très mal habillé. Bien que le Mariinsky ait cessé de fixer un code vestimentaire il y a de nombreuses années lorsque les visiteurs occidentaux se présentaient en jeans et en pulls, je n’avais jamais vu auparavant des hommes corpulents portant des maillots de bain prendre place au premier rang. Sur les 1 500 personnes présentes dans le public, une douzaine d’hommes seulement portaient des costumes ou des vestes de sport. Les femmes étaient correctes mais dans des vêtements bon marché. Pour une première, cette descente sartoriale du public n’est pas de bon augure pour la santé financière du théâtre à l’avenir.

Nous avons également vu une autre production héritée du passé dans le bâtiment historique du Mariinsky-1 – « Eugène Onéguine » tel que mis en scène par Yuri Temirkanov au début des années 1980. Temirkanov était le prédécesseur immédiat de Gergiev en tant que directeur musical du Kirov/Mariinsky. Il a également été le célèbre metteur en scène de deux opéras, dont Onéguine. Il est passé du Mariinsky au Philharmonique, où il est resté jusqu’à la fin de sa carrière, tout en occupant des postes de chef d’orchestre principal aux États-Unis.

La production d’Onéguine par Temirkanov est un délice visuel. Oui, elle est rétro dans le même sens que les diverses productions de Zeffirelli des opéras de Verdi étaient rétro lorsqu’elles étaient maintenues au répertoire par l’intendant du Met, Joseph Volpe, pendant des décennies. Mais Onéguine concerne un certain lieu et une certaine époque. Sa « mise à jour » par les metteurs en scène occidentaux contemporains, qui cherchent à transmettre au public l’universalité du message du compositeur par des décors et des costumes abstraits, ne fait que créer des contradictions entre ce que nous voyons sur scène et les mots que nous entendons ou lisons au-dessus de nos têtes, au détriment de l’œuvre. Dans la production du Mariinsky, lorsque Tatiana dit à l’infirmière d' »ouvrir la fenêtre », il y a une fenêtre à ouvrir.

La soirée d’Onéguine a été une bonne démonstration de ce que Gergiev a fait du leitmotiv du festival des Nuits blanches de cette saison, alors que les interprètes étrangers sont largement absents pour des raisons évidentes – mettre en vedette de jeunes interprètes qui ont reçu leur formation avancée au sein du théâtre mais sont encore inconnus du public. Les voix et la musicalité étaient au rendez-vous sur scène, même si le casting était inégal. Toutefois, en toute honnêteté, sans les grands noms de l’étranger, il n’y a pas de « buzz », et c’est ce qui attirait les riches Russes dans le passé.

À Saint-Pétersbourg, même avant les sanctions, la société aisée avait tendance à préférer le petit opéra Mikhailovsky au Mariinsky la plupart des soirs. Le prix des places était élevé et aucune place n’était remise aux retraités, aucune n’était distribuée gratuitement au Mikhailovsky. Les riches pouvaient se sentir à l’aise avec leur privilège. Peut-être le Mariinsky devra-t-il s’orienter dans cette direction pour naviguer dans la nouvelle ère.

Jusqu’en juin, les théâtres Mariinsky annonçaient au début de chaque spectacle que le public était obligé de porter des masques pendant la représentation pour sa propre sécurité et celle du personnel. En fait, personne ne portait de masque dans les théâtres, tout comme personne ne portait de masque pour faire ses courses, manger au restaurant ou dans d’autres espaces publics, y compris le métro et les bus. Seuls le personnel des magasins et les employés des services publics portaient des masques. Tout cela a pris fin le 1er juin. Cependant, au théâtre, une vérification de la température est désormais effectuée sur tout le monde juste avant le passage aux détecteurs de métaux.

L’abandon des précautions Covid est en fait justifié à l’heure actuelle par le très faible taux d’infection en Russie, y compris à Saint-Pétersbourg. Environ 4 000 nouveaux cas sont déclarés chaque jour dans tout le pays, dont environ 400 par jour à Saint-Pétersbourg. À ce rythme, le risque de contracter une infection est 50 fois moins élevé qu’aux États-Unis à l’heure actuelle.

Je ne peux pas terminer cette discussion sur mes soirées à l’opéra sans mentionner notre expérience de dîner avant le théâtre.

Ce fut un choc de découvrir, lors de notre première soirée, que notre lieu préféré, le restaurant gastronomique de cuisine française Vincent, situé juste en face du vieux théâtre, avait fermé définitivement quelques jours avant notre arrivée. Il avait à peine survécu aux fermetures pendant la pandémie, mais le dernier stress lié à la disparition des visiteurs étrangers était manifestement trop lourd pour les propriétaires. Lors de notre visite dans un autre restaurant gastronomique, à quelques minutes de marche dans la même rue, le personnel nous a expliqué qu’il avait été durement touché par une baisse de la clientèle. En effet, ma femme et moi étions les seuls dîneurs à 18 heures.

Il est certain que les personnes présentes dans les premiers rangs du Mariinsky pendant la représentation de l’Ange ardent n’ont pas les moyens de fréquenter des restaurants coûteux. Cependant, ce restaurant, Repa [le navet], bénéficie du soutien du maestro Gergiev pour divertir ses invités et collègues dans une salle à manger privée après les spectacles. Il vise également une étoile au Guide Michelin, ce qu’il a de bonnes raisons d’espérer, si l’on ne parle que de la qualité des plats proposés par le chef imaginatif, et non du nombre de convives.

Bien sûr, il est difficile de prévoir comment le Mariinsky et son quartier commercial vont résister à la tempête créée par les sanctions occidentales et la disparition des visiteurs étrangers fortunés. Il y a quelques jours, le journal du matin de la radio Business FM a diffusé des informations pertinentes et prometteuses. L’information concernait l’annonce par Marriott de son départ du marché russe. Les commentateurs ont noté que le départ de grandes marques hôtelières ne changera pas grand-chose au secteur de l’hôtellerie russe, puisque tous les hôtels sont détenus par des investisseurs russes. Ils ont également fait remarquer que les hôtels quatre et cinq étoiles de Moscou sont complets pour les deux mois à venir. Les prix des chambres commencent à 15 000 roubles par nuit (220 euros). Et alors que dans le passé, leurs clients étaient surtout des visiteurs étrangers, aujourd’hui, la part écrasante des clients des hôtels est constituée de Russes.

Des groupes de touristes visitent des lieux culturels

Lorsque le calendrier est passé au mois de juin, on a constaté une augmentation visible du nombre de touristes dans le quartier où nous avons notre appartement, le « bourg » de Pouchkine, juste en face du parc et des palais de Catherine, qui constituent depuis longtemps une attraction touristique majeure. Certes, il n’y a pas aujourd’hui de Chinois, qui pullulaient ici avant la pandémie. Il n’y a pas non plus d’autres groupes de touristes étrangers. Les groupes russes commencent tout juste à se manifester, mais ils sont encore trop peu nombreux pour constituer une gêne pour les touristes individuels comme nous ou un soutien financier important pour les musées.

Il y a une semaine, nous avons visité le musée de l’Ermitage et c’était un plaisir de pouvoir se promener sans croiser les courants des groupes. Nous avons pu nous approcher des tableaux les plus connus et les plus appréciés, les examiner de près sans être repoussés par les guides touristiques ou les membres de leurs groupes désireux de prendre des photos. C’est un moment à savourer, même s’il épuise les recettes de billetterie de la direction. En l’absence d’étrangers, ils ont dû tripler le prix du billet d’entrée pour les retraités russes.

En tant que propriétaires, nous suivons avec intérêt les nouvelles du marché immobilier local. Je n’ai pas vu de chiffres pour Saint-Pétersbourg, mais les nouvelles de Moscou indiquent que leurs prix augmentent de 30 % cette année. Le prix moyen des appartements dans la capitale dépasse désormais les 400 000 roubles par mètre carré, soit 6 000 euros. C’est la moitié du prix de Paris, mais le double de celui de Bruxelles. L’explication est l’inflation des prix des matériaux de construction et de la main-d’œuvre. Les Russes sont perplexes, car presque tous les matériaux de construction sont désormais produits dans le pays, et non plus importés. Les prix semblent résister à la baisse de la demande qui résulte des taux d’intérêt toujours élevés sur les nouveaux prêts hypothécaires en dehors des programmes gouvernementaux spéciaux.

La vie à la campagne

Dans mon essai sur les impressions de notre visite à notre datcha d’Orlino, publié il y a quelques semaines, je disais que la situation y était stable, avec de petites améliorations comme l’amélioration des routes l’année dernière. J’aurais dû ajouter qu’au fil des ans, nous avons été témoins de modes qui ont balayé la ville. Il y a six ou sept ans, tout le monde s’est équipé d’une tondeuse chinoise, généralement à essence, pour couper l' »herbe », c’est-à-dire la végétation verte, principalement des mauvaises herbes, qui passe pour une pelouse dans de nombreux jardins, y compris le nôtre. Seules quelques personnes ont de vraies pelouses ensemencées.

La prochaine vague de mode était le bardage. Les bardages étaient appliqués sur les nouvelles maisons construites en blocs de ciment ou en panneaux de sciure de bois pressés afin d’obtenir un extérieur esthétiquement plaisant. Souvent, les couleurs choisies étaient choquantes – des roses pastel plus adaptés aux Caraïbes qu’au Nord russe.

Des bardages sont appliqués sur des maisons en rondins de bois centenaires et décrépites pour leur donner un aspect totalement moderne aux lignes épurées. Ce qui se trouve à l’intérieur n’est l’affaire de personne. La prochaine vague de mode qui a touché nos campagnes était les serres. Tous les propriétaires fonciers de notre région en installaient. Et si votre voisin en avait une, vous essayiez d’aller de l’avant et d’en installer deux. Même les voisins que l’on voyait rarement dans notre ville et qui ne pouvaient guère s’occuper des plantations en serre faisaient installer leurs propres serres.

Cette année, « opération militaire spéciale » ou pas, une autre vague d’investissement et d’amélioration de l’habitat a déferlé sur la campagne : les nouveaux toits. Des maisons qui n’ont pas été modifiées depuis 80 ans ou plus sont maintenant dotées de toits fabriqués à partir d’un nouveau produit qui ressemble à des tuiles en céramique mais qui est posé en panneaux, de sorte que l’installation ne prend que quelques jours et que le coût est nettement inférieur à celui des tuiles traditionnelles.

Sur la guerre : Que sera, sera

Comme je l’ai fait remarquer dans un précédent essai, les Pétersbourgeois ne parlent pas beaucoup de la guerre. Ce n’est pas à cause de la répression de l’État, comme de nombreux médias occidentaux voudraient nous le faire croire. Non, c’est simplement parce que les opinions sont partagées. Les gens connaissent la position de leurs amis, de leurs relations, de leurs connaissances et ils évitent de soulever des questions qui ne feraient que déclencher l’acrimonie. En revanche, lorsque l’anonymat règne, comme par exemple chez les chauffeurs de taxi ou les coiffeurs, la parole est plus libre.

Ce que j’entends à propos de l' »opération militaire spéciale » en Ukraine s’inscrit dans la longue tradition populaire russe de l’авось. Cette philosophie résumée en un mot correspond à ce que les 10 ou 15% de la population qui professent l’islam exprimeraient par Inshallah. Cependant, étant donné que les Russes célèbrent actuellement le 350e anniversaire de la naissance de Pierre le Grand, qui a ouvert sa fenêtre sur l’Europe en fondant cette ville sur la Neva, il est plus approprié de faire référence à la pensée populaire européenne de la chanson populaire italienne Que sera, sera : « ce qui sera sera, l’avenir ne nous appartient pas… ».

Parallèlement à ce sentiment de résignation devant des forces historiques supérieures à nos capacités, j’entends le commentaire selon lequel « tous les cent ans, les Européens se mettent en tête de détruire la Russie. » Si les Européens considèrent la Russie comme l’agresseur par son entrée en Ukraine, ici la causalité est ramenée d’un cran aux installations et instructeurs de l’OTAN actifs en Ukraine depuis 8 ans conduisant à la préparation d’une armée de 150 000 nationalistes prêts à bondir sur le Donbas en mars 2022.

Quant à la périodicité de la folie européenne, la plupart des adultes ici pensent immédiatement à la Grande Armée de Napoléon de 1812 qui a attiré des aventuriers de toute l’Europe désireux de glaner des butins de guerre à Moscou. Puis, bien sûr, vint la Première Guerre mondiale et l’assaut allemand qui s’enfonça profondément dans le territoire de l’Empire russe.

Aujourd’hui, la position hostile du chancelier Scholz a déclenché des réactions névralgiques dans la population. Ses déclarations sur les livraisons d’armes à l’Ukraine, sur le fait que l’Allemagne doit se débarrasser du passivisme qui a dominé sa politique au cours des cinquante dernières années pour créer « la plus grande armée d’Europe », ont déclenché des signaux d’alarme en Russie. Ce sont les politiques du faible leader d’une coalition qui dépend des Verts russophobes pour rester au pouvoir. Mais les Russes se concentrent sur les résultats, et non sur les causes de la politique. Ce qu’ils entendent leur rappelle la violence et la barbarie allemandes d’il y a soixante-dix ans, d’autant plus ici à Pétersbourg, où le siège allemand a coûté la vie à plus d’un million de civils.

Gilbert Doctorow